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Castores: hidrólogo de la naturaleza – Parte 1

mayo 4, 2022
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Castor norteamericano, Castor canadensis

Extraído de: Agua: una historia natural por Alice Outwater, 1996.

Los castores hacen más para dar forma a su paisaje que cualquier otro mamífero, excepto los seres humanos. Sus antepasados ​​construían presas hace 10 millones de años. Hasta la colonización europea del Nuevo Mundo, el castor norteamericano fue uno de los mamíferos más exitosos del continente. Vivían en todas partes, desde la tundra ártica hasta los desiertos del norte de México.

A lo largo de miles de arroyos vivían colonia tras colonia, dique tras dique de castores en estrecha sucesión. Había hasta 300 represas por milla cuadrada, cada una con su propio anillo de humedales. ¡Se estima que hasta 200 millones de castores alguna vez vivieron en los Estados Unidos continentales! Hoy en día, la población actual de castores de América del Norte se estima entre 10 y 15 millones de individuos.

Los castores construyeron presas que crearon praderas a partir del bosque, sus humedales capturaron lentamente el limo. El resultado de la ingeniería del castor fue una acumulación notablemente uniforme de material orgánico en los valles, un tablero de ajedrez de prados a través de los bosques y una gran cantidad de borde — esa zona fructífera de encuentro de las comunidades naturales.

Los castores son un ‘especie clave’. Donde los castores construyen represas, los humedales se extienden detrás de ellos proporcionando hogar y alimento para docenas de especies, desde patos migratorios hasta alces, desde peces hasta ranas y grandes garzas azules.

castor norteamericano
ricino canadensis
Esperanza de vida10 – 20 años
Peso28 – 70 libras
Largo3 – 4 pies
Colorpelaje marrón rojizo
Madurez Sexual3 años
Periodo de gestación128 días
Tamaño de la camada1-4 equipos
Depredadores adultoslobos, coyotes, osos,

lince, glotones

El castor es el roedor más grande de América del Norte y está hecho para vivir en el agua. Los adultos pueden medir hasta cuatro pies de largo y pesar más de 60 libras. El castor tiene patas traseras palmeadas y una cola grande, plana y casi sin pelo. Utiliza su cola para ayudar a mantener el equilibrio cuando roe los árboles. También golpeará su cola contra el agua para señalar peligro o para advertir a los depredadores. El castor tiene patas delanteras cortas con garras pesadas. Sus patas traseras son más largas y usan sus pies palmeados traseros para impulsarse a través del agua. Cuando el castor está bajo el agua, su nariz y orejas se cierran y una membrana especial cubre sus ojos.

Tiene un pelaje marrón oscuro en la espalda y los costados y un pelaje marrón más claro en el pecho y el vientre. El castor impermeabiliza su espeso pelaje cubriéndolo con castoreo, una secreción aceitosa de sus glándulas odoríferas. El castor tiene una gruesa capa de grasa debajo de la piel que lo ayuda a mantenerse caliente bajo el agua. Los castores tienen dientes incisivos superiores e inferiores largos y afilados que utilizan para cortar árboles y vegetación leñosa. Estos dientes crecen a lo largo de la vida del castor.

Gráfico de la anatomía del castor norteamericano

Los castores son generalistas vegetarianos con preferencias de alimentación sofisticadas. Los castores consumen una mezcla de plantas herbáceas y leñosas, que varía considerablemente tanto en composición como en diversidad de especies según la región y la estación. Prefieren álamos y álamos, pero también comen espadañas, nenúfares y otra vegetación acuática, especialmente a principios de la primavera. Contrariamente a la creencia generalizada, no comen pescado.

Cuando las plantas herbáceas están creciendo activamente, constituyen gran parte de la dieta del castor. En el invierno, los castores cambian a plantas leñosas y la comida que han almacenado durante el invierno. Los castores no necesariamente usan los mismos árboles como material de construcción y como alimento. Es más probable que el material no comestible se use como la tapa del alijo de comida de una familia de castores, la parte superior que está congelada en el hielo, mientras que el alijo en sí está compuesto de ramas comestibles de alta calidad, que permanecen sin congelar y accesibles.

Castor hembra norteamericano con kits

Los castores viven en grupos familiares o colonias. Una colonia está formada por un castor macho y una hembra reproductores y sus crías. Los castores son muy territoriales y protegen sus albergues de otros castores. Marcan su territorio construyendo montones de barro y marcándolo con olor.

Los castores están activos principalmente durante la noche. Son excelentes nadadores y pueden permanecer sumergidos hasta 15 minutos. Más vulnerables en tierra, tienden a permanecer en el agua tanto como sea posible. Usan su cola plana y escamosa tanto para señalar el peligro golpeando la superficie del agua como para almacenar grasa.

Construyen sus casas, o logias, a partir de palos, ramitas, rocas y lodo en lagos, arroyos y deltas de ríos de marea. Estos alojamientos pueden estar rodeados de agua o tocar tierra, incluidas madrigueras excavadas en las orillas de los ríos. Los castores son bien conocidos por construir presas a lo largo de los arroyos y construir sus cabañas en los estanques artificiales que se forman.

Cuando un cachorro de castor alcanza los 3 años de edad, se van de casa para buscar un compañero con el que aparearse de por vida. Durante esta búsqueda de un nuevo territorio, son más vulnerables a la depredación. Cuando la nueva pareja encuentra un lugar adecuado, marcan el área con montículos de olor y cavan una guarida en la orilla de un río.

Los castores no hibernar en invierno, por lo que necesitan tener comida disponible, pero la mayoría de las plantas vivas están inactivas, los árboles no mueven la savia a través de su corteza y, francamente, la capa de nieve dificulta el movimiento de los castores. Entonces, el castor tiene una solución interesante, aunque no nos parezca tan novedosa: almacena comida para el invierno.

Castor norteamericano mostrando los dientes
La comunicación está muy desarrollada en el castor, incluido el marcado de olores, la vocalización y las palmadas en la cola. Los castores depositan castóreo en montones de escombros y lodo llamados montículos de olor, que generalmente se colocan en o cerca de refugios, presas y senderos a menos de un metro del agua. Se pueden construir más de 100 de estos montículos dentro de un territorio.[37] Las colonias de castores con vecinos cercanos construyeron más «montículos de olor» que las colonias aisladas, y la cantidad de montículos de olor en cada cabaña activa se correlaciona con la distancia a la cabaña ocupada más cercana.

Aunque se han descrito 7 sonidos vocales para el castor, estos son los más comunes: un gemido, un silbido y un gruñido. Las vocalizaciones y las palmadas en la cola se pueden usar para pedir comida, indicar a los miembros de la familia que adviertan sobre los depredadores o para ahuyentar o provocar una respuesta de los depredadores.

Los castores se aparean de por vida, pero si una pareja muere, la otra encuentra otra pareja. Los castores se aparean cuando tienen unos tres años. La temporada de apareamiento va de enero a marzo en las regiones frías ya fines de noviembre o diciembre en el sur. La gestación dura unos tres meses y las hembras tienen una camada de crías al año entre abril y junio.

Antes del nacimiento, la hembra hace una cama blanda en el albergue. Los ojos de los bebés están abiertos cuando nacen, y pueden nadar dentro de las 24 horas posteriores al nacimiento, y explorarán fuera del albergue con sus padres dentro de unos días.

Los castores jóvenes se destetan en unas dos semanas. Tanto el macho como la hembra cuidan de los castores jóvenes. Se quedan con sus padres durante dos años. Los castores pueden vivir hasta los 20 años.

Castor norteamericano que lleva la rama a la presa
Los castores son excavadores. Tienen poderosas garras curvas y una serie de características que ayudan a la construcción bajo el agua. Los castores tienen válvulas para cerrarse la nariz y las orejas, membranas delgadas sobre los ojos que sirven como anteojos y colgajos de piel detrás de los dientes frontales que les permiten arrastrar ramas de árboles con los dientes sin tragar la mitad del agua del estanque.

Con estas adaptaciones, el castor puede cavar su madriguera en la orilla del arroyo con la entrada muy por debajo de la superficie del agua. Al inclinar el túnel hacia arriba hasta la línea de marea alta, limpian una habitación de 3 pies de ancho y la recubren bien con madera triturada y pasto.

Después de los castores, elija un sitio para la presa donde el arroyo no sea demasiado profundo y el lodo del fondo sea firme, luego deje caer primero los árboles jóvenes y luego los árboles más grandes. Trabajando de noche, a veces en árboles separados y a veces juntos en un solo tronco, se sientan con las patas alrededor del árbol, con la cola doblada debajo de ellos como un asiento o extendiéndose detrás de ellos como un apoyo. Inclinan la cabeza de un lado a otro y hacen mordiscos profundos en el árbol, clavando sus dientes largos y amarillos en la madera para acuñar, hacer palanca o sacar una astilla. Cincelan el tronco del árbol hasta que cae.

Después de cortar el tronco del árbol en longitudes manejables, empujar y tirar de los troncos en su posición en la presa, apuntando los extremos contra la corriente, y sujetarlos con barro y piedras apilados. A medida que la presa crece, el agua se vuelve más lenta y los castores tejen más ramas y ponen más mortero hasta que se completa una barrera sustancial.

Las represas deben recibir mantenimiento continuo y castores a esto todas las noches, reemplazando palos y postes desplazados y acariciando más barro. Construyen represas en todo su territorio, algunas para el control del agua; algunos, al parecer, ¡solo por diversión! Una familia de…