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Cómo afecta la biología del suelo a su jardín

mayo 3, 2022
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Ilustración de la red alimentaria del suelo
Una increíble diversidad de organismos conforman la red alimentaria del suelo. Varían en tamaño desde las bacterias, algas, hongos y protozoos unicelulares más diminutos, hasta los nematodos y microartrópodos más complejos, hasta las lombrices de tierra, los insectos, los pequeños vertebrados y las plantas visibles.

Hay muchas formas en que la red alimentaria del suelo es una parte integral de los procesos del paisaje. Los organismos del suelo descomponen los compuestos orgánicos, incluidos el estiércol, los residuos vegetales y los pesticidas, evitando que ingresen al agua y se conviertan en contaminantes. Secuestran nitrógeno y otros nutrientes que de otro modo entrarían en las aguas subterráneas y fijan el nitrógeno de la atmósfera, poniéndolo a disposición de las plantas. Muchos organismos mejoran la agregación y la porosidad del suelo, aumentando así la infiltración y reduciendo la escorrentía. Los organismos del suelo se aprovechan de las plagas de los cultivos y son alimento para los animales de la superficie.

Los organismos viven en ambientes a microescala dentro y entre las partículas del suelo. Las diferencias en distancias cortas en el pH, la humedad, el tamaño de los poros y los tipos de alimentos disponibles crean una amplia gama de hábitats.

A medida que estos organismos comen, crecen y se mueven por el suelo, hacen posible tener agua limpia, aire limpio, plantas sanas y un flujo de agua moderado.

La red alimentaria del suelo es la comunidad de organismos que viven toda o parte de su vida en el suelo. Un diagrama de red alimentaria muestra una serie de conversiones de energía y nutrientes a medida que un organismo se come a otro.

Ilustración que muestra los diversos organismos en el suelo.
Todas las redes alimentarias son alimentadas por los productores primarios: las plantas, los líquenes, el musgo, las bacterias fotosintéticas y las algas que utilizan la energía del sol para fijar el dióxido de carbono de la atmósfera. La mayoría de los demás organismos del suelo obtienen energía y carbono al consumir los compuestos orgánicos que se encuentran en las plantas, otros organismos y subproductos de desecho. Algunas bacterias, llamadas quimioautótrofas, obtienen energía de compuestos de nitrógeno, azufre o hierro en lugar de compuestos de carbono o del sol.

A medida que los organismos descomponen materiales complejos o consumen otros organismos, los nutrientes se convierten de una forma a otra y quedan disponibles para las plantas y otros organismos del suelo. Todas las plantas (hierba, árboles, arbustos, cultivos agrícolas) dependen de la red alimentaria para su nutrición.

Crecer y reproducirse son las actividades primarias de todos los organismos vivos. A medida que las plantas individuales y los organismos del suelo trabajan para sobrevivir, dependen de las interacciones entre sí. Los subproductos de las raíces en crecimiento y los residuos de las plantas alimentan los organismos del suelo.

Los organismos del suelo apoyan la salud de las plantas a medida que descomponen la materia orgánica, reciclan los nutrientes, mejoran la estructura del suelo y controlan las poblaciones de organismos del suelo, incluidas las plagas de cultivos.

La materia orgánica son muchos tipos diferentes de compuestos, algunos más útiles para los organismos que otros. En general, la materia orgánica del suelo se compone de partes aproximadamente iguales de humus y materia orgánica activa. La materia orgánica activa es la porción disponible para los organismos del suelo. Las bacterias tienden a usar compuestos orgánicos más simples, como exudados de raíces o residuos de plantas frescas. Los hongos tienden a utilizar compuestos más complejos, como residuos vegetales fibrosos, madera y humus del suelo.

La labranza intensiva desencadena brotes de actividad entre las bacterias y otros organismos que consumen materia orgánica (la convierten en CO2), agotando primero la fracción activa. Las prácticas que acumulan materia orgánica en el suelo (labranza reducida y adiciones regulares de materia orgánica) aumentarán la proporción de materia orgánica activa mucho antes de que se puedan medir los aumentos en la materia orgánica total. A medida que aumentan los niveles de materia orgánica del suelo, los organismos del suelo desempeñan un papel en su conversión a humus, una forma relativamente estable de carbono secuestrado en los suelos durante décadas o incluso siglos.

La materia orgánica del suelo es el almacén de la energía y los nutrientes utilizados por las plantas y otros organismos. Las bacterias, los hongos y otros habitantes del suelo transforman y liberan nutrientes de la materia orgánica. Estos microtrituradores, ácaros oribátidos inmaduros, esqueletizan las hojas de las plantas. Esto inicia el ciclo de nutrientes de carbono, nitrógeno y otros elementos.

Los organismos de la red alimentaria no se distribuyen uniformemente a través del suelo. Cada especie y grupo existe donde puede encontrar el espacio, los nutrientes y la humedad apropiados. Ocurren dondequiera que haya materia orgánica, que se encuentra principalmente en las primeras pulgadas del suelo. Los organismos del suelo se concentran:

Alrededor de las raíces. La rizosfera es la región angosta del suelo directamente alrededor de las raíces. Está repleto de bacterias que se alimentan de las células vegetales que se desprenden y de las proteínas y los azúcares que liberan las raíces. Los protozoos y nematodos que se alimentan de bacterias también se concentran cerca de las raíces. Por lo tanto, gran parte del ciclo de nutrientes y la supresión de enfermedades que necesitan las plantas ocurre inmediatamente junto a las raíces.

Sobre humus. Los hongos son comunes aquí. Mucha materia orgánica en el suelo ya ha sido descompuesta muchas veces por bacterias y hongos, y/o ha pasado a través de las entrañas de lombrices o artrópodos. Los compuestos húmicos resultantes son complejos y tienen poco nitrógeno disponible. Solo los hongos producen algunas de las enzimas necesarias para degradar los compuestos complejos del humus.

Ilustración que representa un suelo saludable.
En la superficie de los agregados del suelo. La actividad biológica, en particular la de bacterias aeróbicas y hongos, es mayor cerca de las superficies de los agregados del suelo que dentro de los agregados. Dentro de los agregados grandes, pueden ocurrir procesos que no requieren oxígeno, como la desnitrificación. Muchos agregados son en realidad gránulos fecales de lombrices de tierra y otros invertebrados.

En espacios entre agregados del suelo. Esos artrópodos y nematodos que no pueden excavar a través del suelo se mueven en los poros entre los agregados del suelo. Los organismos que son sensibles a la desecación, como los protozoos y muchos nematodos, viven en poros llenos de agua.

El componente vivo del suelo, la red alimentaria, es complejo y tiene diferentes composiciones en diferentes ecosistemas. La gestión de las tierras de cultivo, los pastizales, los bosques y los jardines se beneficia y afecta a la red alimentaria. La siguiente unidad del Manual de biología del suelo, La red alimentaria y la salud del suelo, presenta la relación de la biología del suelo con la productividad agrícola, la biodiversidad, el secuestro de carbono y la calidad del aire y el agua.

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