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El problema con las abejas melíferas

mayo 2, 2022
HoneybeeHiveInside

Dentro de una colmena de abejas

Para muchas personas, las abejas melíferas simbolizan la prosperidad, la sostenibilidad y el ecologismo. Aunque son importantes para la agricultura, las abejas melíferas también desestabilizan los ecosistemas naturales al competir con las abejas nativas, algunas de las cuales son especies en riesgo.

Las 4000 especies de abejas silvestres en los Estados Unidos han evolucionado durante millones de años para polinizar plantas endémicas de regiones biodiversas. Los estudios muestran que consumen hasta el 95 por ciento del polen local disponible. Los recolectores especializados ya han sufrido fuertes descensos en parte debido al cambio climático, el uso de pesticidas, las enfermedades y la pérdida de hábitat.

Los científicos advierten que los millones de abejas melíferas introducidas representan un riesgo para las especies nativas, superándolas en la competencia por el polen y alterando las frágiles comunidades de plantas.

Abejorro oriental común, Bombus impatiens
Por alguna razón, tal vez porque son pequeñas, las abejas melíferas generalmente no son vistas como el animal de ganado distribuido masivamente que son. Hay millones de colonias de abejas melíferas en América del Norte, 2,8 millones de las cuales están en los EE. UU. Aproximadamente unas 30 000 abejas por colonia, eso es aproximadamente mil millones de abejas melíferas solo en Canadá y los EE. UU., casi el triple de la cantidad de personas.

Casi 40 especies amenazadas o en peligro de extinción de abejas, mariposas y moscas de las flores que figuran en la lista federal dependen de plantas amigables con los polinizadores para su supervivencia. Ahora, en áreas que alguna vez fueron refugio para estas especies y otras, las abejas nativas enfrentan cada vez más la competencia de millones de abejas melíferas domesticadas durante las temporadas de polinización.

“Las abejas melíferas son máquinas súper forrajeras y literalmente están sacando el polen de la boca de otras abejas y otros polinizadores”, dijo Stephen Buchmann, ecólogo de polinización especializado en abejas y profesor adjunto en la Universidad de Arizona. “Tienen una gran eficiencia de extracción, con el baile de meneo y la rapidez con la que pueden movilizarse, y pueden eliminar muy rápidamente el stock de polen y néctar”.

Aproximadamente la mitad de los 72 estudios que abordan la competencia entre las abejas manejadas y las abejas silvestres analizadas en una revisión de la literatura de 2017 encontraron que las abejas manejadas impactaron negativamente a los polinizadores nativos al consumir recursos florales limitados. De 41 estudios que analizaron los efectos potenciales de las abejas manejadas en las abejas silvestres a través de cambios en las comunidades de plantas, el 36 por ciento informó impactos negativos y el 36 por ciento resultados positivos, y el resto encontró impactos mixtos o nulos.

Abejorro parcheado oxidado, Bombus affinis
Por alguna razón, tal vez porque son pequeñas, las abejas melíferas generalmente no son vistas como animales de ganado distribuidos masivamente como lo son. El aumento de la apicultura como pasatiempo, ahora una actividad de moda para cientos de miles de estadounidenses, siguió a fuertes campañas de concientización para “salvar a las abejas”. Pero como especie, las abejas melíferas son las que menos necesitan ser salvadas. La atención de los medios los cubre de manera desproporcionada sobre los polinizadores nativos, y los mensajes turbios han llevado a muchos ciudadanos a creer que están haciendo algo bueno por el medio ambiente al ponerse un velo de apicultor. Desafortunadamente, probablemente estén haciendo más daño que bien.

“La apicultura es para las personas; no es una práctica de conservación”, dice Sheila Colla, profesora asistente y bióloga conservacionista en la Universidad York de Toronto, Canadá. «La gente piensa erróneamente que mantener abejas melíferas o ayudar a las abejas melíferas es ayudar de alguna manera a las abejas nativas, que están en peligro de extinción».

Los apicultores de miel privados están considerando cada vez más las tierras públicas como fuentes de néctar de flores para sus operaciones comerciales de miel cuando su negocio de polinización de cultivos de primavera y principios de verano termina. Su deseo por el uso de tierras públicas a bajo costo se debe, en parte, al uso de pesticidas en tierras privadas y en parte al retiro, por varias razones, de históricas tierras de pastoreo de miel en el medio oeste superior.

Muchas tierras públicas se encuentran dentro de la distribución histórica de varias especies raras de abejas nativas que se están considerando incluir en la lista como amenazadas o en peligro de extinción. Estas especies corren un gran riesgo de invasión de abejas melíferas. Ya hay evidencia de que la abeja melífera transmite el debilitante virus del ala torcida a los abejorros.

1. Diversas especies de abejas nativas son fundamentales para mantener los ecosistemas.

Abejorro negro y dorado, Bombus auricomus
Las especies de abejas nativas han evolucionado como polinizadores de nuestra diversa flora y son fundamentales para mantener la integridad de nuestros ecosistemas. Polinizan las especies de plantas nativas con las que han evolucionado, lo que permite la producción de frutos y semillas para la vida silvestre y posibilita futuras generaciones de las plantas de las que surgen nuestros ecosistemas y cuencas hidrográficas.

2. Las abejas melíferas no nativas son competidores dominantes de las especies de abejas nativas.

Las abejas melíferas, aunque invaluables como polinizadores de cultivos, no son nativas de las Américas y han desarrollado nuevos comportamientos sociales y de alimentación que las convierten en competidoras dominantes de las abejas nativas por el polen y el néctar que todas las abejas necesitan como alimento. Su comportamiento único de reclutamiento de forraje permite que las abejas melíferas compitan y desplacen a muchas especies nativas.

3. Las especies de abejas nativas son más efectivas para polinizar las plantas nativas con las que han evolucionado.

Las especies de abejas nativas hacen un trabajo más efectivo al polinizar la diversa flora nativa con la que han evolucionado que las abejas melíferas. Las abejas melíferas varían no solo en su efectividad de polinización de una especie de planta a otra, sino también en sus preferencias de flores. Numerosos estudios han documentado la preferencia de las abejas melíferas por las especies de flores invasoras (malezas). El desplazamiento de las nativas por las abejas melíferas cambiará la mezcla de semillas producidas por las plantas residentes y aumentará la siembra de plantas invasoras no deseadas.

4. Las abejas melíferas y las abejas nativas se intercambian enfermedades debilitantes

Las abejas melíferas se encuentran actualmente bajo la presión de varios agentes de enfermedades que han afectado la cantidad de colmenas en todo el país. Aunque la investigación sobre el contagio de enfermedades entre las abejas melíferas y las abejas nativas está en sus inicios, varios estudios ya han demostrado que los patógenos pueden transmitirse a las abejas nativas en las flores y en otros lugares y que algunas de estas enfermedades debilitan a las nativas.

5. Las colonias de abejas amenazan especies raras y en peligro de extinción que figuran en la lista federal.

La distribución histórica de varias especies raras de abejorros en Wisconsin, incluido el abejorro Rusty Patched, está en peligro. Estas especies están amenazadas por una invasión de abejas melíferas ya que hay evidencia de que la abeja melífera pasa el debilitamiento virus del ala torcida a los abejorros.

Pero pensar en ellos debemos.

Se pensó que la preocupación por su salud y prosperidad se extendería a las abejas nativas, beneficiándolas también. Si bien esto puede haber sucedido en algunos casos, cada vez hay más pruebas de que el entusiasmo equivocado por las abejas melíferas probablemente ha ido en detrimento de las abejas nativas.


Durant, JL 2019. ¿Adónde han ido todas las flores? Disminuciones de abejas melíferas y exclusiones de los recursos florales. Revista de Estudios Rurales 65: 161-171.

Carril, OM, Griswold, T., Haefner, J. y Wilson, JS, 2018. Abejas silvestres del Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante: riqueza, abundancia y beta-diversidad espacio-temporal. PeerJ, 6, p.e5867.

Griswold, T., Parker, FD y Tepedino, VJ, 1997. Las abejas del desierto de San Rafael: implicaciones para la fauna de abejas del Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante. En Aprendiendo de la Tierra, Sección de Biología. Actas del Simposio de Ciencias del Monumento Nacional Grand StaircaseEscalante, Cedar City, Utah.

Cane, JH y Tepedino, VJ, 2017. Medición del efecto de la recolección de polen de abejas melíferas en las comunidades de abejas nativas. Cartas de Conservación, 10(2), pp.205-210.


McAfee, A., 2020. El problema de las abejas, Scientific American, noviembre de 2020.

Abejorro con granos de néctar

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