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Impactos del cambio climático en los Grandes Lagos

mayo 2, 2022
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Gráfico de los Grandes Lagos
El cambio climático está causando impactos significativos y de largo alcance en los Grandes Lagos y la región de los Grandes Lagos. En los últimos años, nuestro planeta ha experimentado algunas de las temperaturas más cálidas jamás registradas, extremos climáticos sin precedentes, tormentas poderosas, crecientes inundaciones trágicas por el aumento del nivel del mar y marejadas ciclónicas asociadas, enormes incendios forestales y derretimiento continuo de glaciares y hielo marino polar. El patrón acelerado de cambios en el clima de la Tierra está afectando a los Grandes Lagos. Aquí, nos basamos en la variedad de investigaciones existentes para evaluar cómo el cambio climático global afecta a la región única de los Grandes Lagos.

Los Grandes Lagos tienen un enorme impacto, visible e invisible, en los más de 34 millones de personas que viven dentro de su cuenca. Estos millones de personas dependen de los lagos de agua dulce para el agua potable, la pesca, la recreación, el comercio y la industria. Los Grandes Lagos contienen 5500 millas cúbicas de agua dulce, uno de los recursos de agua dulce más grandes del mundo. Los Grandes Lagos sustentan una de las economías regionales más grandes del mundo, similar a las de naciones desarrolladas enteras. La agricultura, la fabricación industrial, la pesca y la recreación juntas forman un motor económico. Las pesquerías regionales por sí solas representan una industria de $ 7 mil millones por año. El turismo genera $16 mil millones más.

El intenso uso humano durante los últimos dos siglos ha cobrado su precio en forma de pérdida y fragmentación del hábitat, afluencia de especies invasoras y contaminación del aire, el agua y los sedimentos. La escorrentía del suelo y los nutrientes de los campos agrícolas y las operaciones concentradas de engorde de animales (CAFO) ponen en peligro la calidad del agua y las poblaciones de vida silvestre en muchas partes de la cuenca, lo que amenaza la salud pública y de la vida silvestre y la vitalidad económica de la región. Los cambios climáticos que ahora están en marcha ejercen aún más presión sobre estos ecosistemas, elevando y bajando alternativamente los niveles de los lagos y amenazando a la región de nuevas maneras.

NUEVOS DATOS: Los cambios provocados por el clima en las temperaturas profundas del agua del lago Michigan señalan la pérdida del invierno

Un estudio a largo plazo recién publicado en Nature Communications de NOAA revela una tendencia al calentamiento en las temperaturas de las aguas profundas que presagia un profundo cambio ecológico en el horizonte. Si bien es menos visible que la pérdida de la capa de hielo y el aumento de las temperaturas de la superficie del lago, este último índice del cambio climático se suma a la creciente evidencia de los impactos del cambio climático en la región.

«Las aguas profundas del lago Michigan se están calentando y el estudio muestra que el invierno se está desvaneciendo», dijo Eric Anderson de NOAA GLERL, autor principal del estudio. A medida que el cambio climático ha retrasado gradualmente la aparición de un clima otoñal más frío en las últimas tres décadas, las profundidades Las aguas del lago Michigan han reflejado este cambio al mostrar temporadas de invierno más cortas.

Este hallazgo clave puede indicar algunos cambios dramáticos en el futuro previsible, ya que un aumento en la temperatura general del agua de un lago puede provocar cambios permanentes en los patrones de mezcla estacional del agua. Esto inevitablemente alteraría la estructura de toda su red alimentaria, un cambio que podría tener impactos negativos en la pesca y la recreación.

Gráficos de la cubierta de hielo estacional y la temperatura de la superficie del agua

La duración de la capa de hielo estacional disminuyó en la mayoría de las áreas de los Grandes Lagos entre 1973 y 2013, mientras que la temperatura del agua superficial (SWT) en verano aumentó en la mayoría de las áreas entre 1994 y 2013. (a) El mapa muestra la tasa de cambio en la duración de la capa de hielo . La mayor tasa de disminución en la duración de la cubierta de hielo estacional se observa cerca de las costas, con tasas más pequeñas en las partes centrales más profundas de los lagos Michigan y Ontario, que rara vez tienen una cubierta de hielo. (b) El mapa muestra la tasa de cambio en SWT de verano. Las mayores tasas de aumento en SWT de verano ocurrieron en aguas más profundas, con aumentos más pequeños cerca de las costas.

Los Grandes Lagos sustentan poblaciones notables de peces y hábitats para la vida silvestre. Más de 170 especies de peces viven en los lagos, arroyos, ríos y vías fluviales que los conectan. La trucha, el esturión, la lucioperca, el pescado blanco del lago y otras variedades de pescado vuelven a ser abundantes entre los cinco Grandes Lagos. Los ecosistemas de la cuenca albergan lobos y alces al tiempo que proporcionan lugares de descanso y reproducción para grandes bandadas de aves migratorias y aves acuáticas. Más de 3.500 especies de plantas y animales utilizan su gran red de arroyos, lagos, humedales interiores, marismas costeras y bosques. Muchas de estas especies son raras o no se encuentran en ningún otro lugar.

Los Grandes Lagos son lo suficientemente grandes como para influir en el clima de la región. Los lagos moderan las temperaturas durante todo el año, lo que ayuda a enfriar las tierras cercanas en verano y calentarlas en invierno. Su humedad alimenta la nubosidad y la precipitación tanto sobre los lagos como a favor del viento. Eso provoca tormentas de nieve con «efecto lago» y lluvias de verano que brindan condiciones de crecimiento ideales para los huertos en el «cinturón de frutas» de Michigan.

El cambio climático presenta desafíos para los Grandes Lagos, con efectos e interrelaciones complicados.

La región de los Grandes Lagos ha rastreado los aumentos globales de temperatura y ha superado las tendencias en algunas partes de los Estados Unidos contiguos. Entre 1901-1960 y 1985-2016, la cuenca de los Grandes Lagos se ha calentado 1,6 °F en la temperatura media anual, superando los cambios promedio de 1,2 °F para el resto de los Estados Unidos contiguos. Para fines del siglo XXI, se espera que las temperaturas promedio globales aumenten entre 2,7 °F y 7,2 °F adicionales, según las futuras emisiones de gases de efecto invernadero, con los cambios correspondientes en la región de los Grandes Lagos.

Una atmósfera más cálida retiene más humedad, lo que aumenta la frecuencia y la intensidad de las lluvias intensas y los eventos de nieve. En general, la precipitación anual de EE. UU. aumentó un 4 % entre 1901 y 2015, pero la región de los Grandes Lagos experimentó un aumento de casi el 10 % durante este intervalo, y una mayor parte de esta precipitación se produjo como eventos inusualmente grandes. En el futuro, es probable que la precipitación se redistribuya a lo largo de las estaciones. Esperamos inviernos y primaveras más húmedos, mientras que las precipitaciones de verano deberían disminuir entre un 5 y un 15 % en la mayoría de los estados de los Grandes Lagos para 2100.

Es probable que estos aumentos en las precipitaciones aumenten las inundaciones en la región de los Grandes Lagos. En ciudades con abundantes techos, concreto y otras superficies impermeables, es probable que esto dañe viviendas, carreteras y otras infraestructuras. En las zonas rurales, las lluvias intensas y el derretimiento de la nieve aumentarán la escorrentía y erosionarán los suelos. En las zonas rurales, el aumento de las inundaciones también provocará la erosión del suelo. En combinación con precipitaciones más impredecibles y temperaturas más cálidas, estos efectos podrían reducir seriamente la producción agrícola del Medio Oeste.

Tormenta rodando sobre el rompeolas.
El cambio climático está provocando un clima más extremo en los Estados Unidos. Las olas de calor se han vuelto más comunes desde la década de 1960, mientras que las temperaturas de frío extremo en general han disminuido. Las intensas tormentas de verano ocurren con mayor frecuencia a medida que aumentan las temperaturas.

Los eventos climáticos extremos ya han cobrado su precio en el Medio Oeste. La ola de calor y la sequía del Medio Oeste de 2012 causaron más de $30 mil millones en daños económicos, 123 muertes e impactos dañinos a largo plazo en la salud en la mayor parte del centro y oeste de los Estados Unidos.

Los días extremadamente cálidos (por encima de los 90 °F) aumentarán en los estados que bordean los Grandes Lagos, especialmente en las partes del sur de la región. Para el final del siglo, la región experimentará de 30 a 60 días adicionales cada año de estas temperaturas extremadamente cálidas. Las áreas dentro de la cuenca de los Grandes Lagos verán un aumento de 17 a 40 días extremadamente cálidos a medida que las temperaturas promedio anuales continúen aumentando.

Mientras tanto, en los estados que rodean los Grandes Lagos, la cantidad de días extremadamente fríos (con temperatura inferior a 32 °F) disminuirá significativamente. Las nevadas por efecto lago podrían ser aún más dramáticas, particularmente en el cinturón de nieve del lago Ontario en las áreas del oeste superior del estado de Nueva York, donde las tormentas de nieve de tres y cuatro pies ya son rutinarias.

Los cambios en las precipitaciones estacionales ya están afectando a los agricultores en los estados del medio oeste, con retrasos en la siembra causados ​​por las inundaciones de primavera y las condiciones del suelo excesivamente húmedo. La siembra retrasada pone a los cultivos en mayor riesgo durante condiciones más cálidas y secas más adelante en la temporada de crecimiento, y eso aumenta la demanda de riego para mitigar las pérdidas de cultivos. Las altas temperaturas interfieren con la polinización en el maíz y otros cultivos, lo que reduce los rendimientos.

Sin embargo, incluso con una mayor gestión del agua en las cuencas hidrográficas agrícolas, el cambio climático probablemente reducirá los rendimientos de los cultivos de soja y maíz entre un 10 % y un 30 % para mediados de siglo en las partes del sur de la cuenca de los Grandes Lagos. Es probable que la producción de soja y maíz se mueva hacia el norte.

En verano, las altas temperaturas y las olas de calor provocan una peor calidad del aire, lo que perjudica la salud pública, especialmente para las personas más vulnerables: los ancianos y los niños con asma. Para los muchos millones de personas que viven en áreas urbanas en los estados de los Grandes Lagos, las olas de calor y los eventos de contaminación del aire en verano aumentan el riesgo de enfermedades relacionadas con el calor, enfermedades respiratorias y muerte.

Es probable que los aumentos proyectados en las precipitaciones extremas exacerben las inundaciones, especialmente en invierno, primavera y durante las tormentas eléctricas de verano. Las lluvias invernales extremas de 2017 y 2018 provocaron graves inundaciones. Los eventos de lluvia que superan las 6 pulgadas ahora ocurren regularmente, lo que excede la capacidad de las alcantarillas y alcantarillas pluviales para manejar la escorrentía. Las comunidades de escasos recursos en áreas bajas y propensas a inundaciones se han vuelto vulnerables a los daños a la infraestructura, las barreras de transporte y el desplazamiento de los hogares debido a estas inundaciones intensificadas.

Medición de la calidad del agua
El cambio climático probablemente amenazará la calidad del agua potable y ejercerá una gran presión sobre la infraestructura del agua. Por ejemplo, en…