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¿Por qué las plantas producen néctar?

mayo 4, 2022
ButterflyGatherNectar
Pistilos de néctar de flores

Gráfico de mariposa recolectando néctar de una flor
Las plantas tenían que resolver un problema: necesitaban encontrar formas de propagar su material genético. Los polinizadores voladores, los insectos, las aves y los murciélagos fueron la solución de la naturaleza. El néctar se elabora como recompensa para los polinizadores. Necesitan las plantas para sobrevivir porque el néctar es su fuente de alimento. No todas las plantas producen néctar, solo las plantas que son visitadas por polinizadores de tipo animal. Las plantas que son polinizadas por el viento, por ejemplo, no producirán néctar.

Casi todo el mundo sabe que las flores comúnmente producen néctar que es importante para fomentar la polinización y proporcionar alimento para los colibríes y los insectos. Sin embargo, pocas personas conocen los nectarios extraflorales, glándulas productoras de néctar físicamente separadas de la flor, que se han identificado en más de 2000 especies de plantas en más de 64 familias.

El néctar floral se presenta dentro de la flor cerca de los órganos reproductores y premia a los animales que realizan la polinización mientras visitan la flor.

El néctar floral se presenta dentro de la flor cerca de los órganos reproductores y premia a los animales que realizan la polinización mientras visitan la flor. El néctar extrafloral está involucrado en la llamada defensa indirecta al atraer animales (generalmente hormigas) que se alimentan de herbívoros, o al disuadir a los herbívoros de alimentarse de la planta.

Por lo tanto, las relaciones planta-animal que involucran los 2 tipos de néctar se han utilizado durante mucho tiempo como ejemplos de libros de texto de mutualismo simétrico: servicios prestados por los animales a las plantas a cambio o alimentos proporcionados por las plantas a los animales.

Partes gráficas de una flor

El néctar es un líquido dulce secretado por las plantas, y especialmente por las flores. Los néctares varían en dulzura desde un 8 % hasta un 50 %. La concentración de azúcar en Coca-Cola es solo del 10%, a modo de comparación. Aunque el néctar es conocido por su dulzura, también incluye compuestos adicionales como vitaminas, aceites, aminoácidos y otros. El néctar es producido en la planta por glándulas llamadas nectarios. Los nectarios florales se pueden ubicar en varias partes de la flor, según la especie.

Las flores producen néctar como recompensa por la polinización, el proceso de transferir el polen de una flor a otra. Muchas flores necesitan polen para reproducirse. Sin embargo, debido a que las plantas están inmóviles, necesitan ayuda con la transferencia de polen. Un animal que transfiere el polen de una flor a otra se llama polinizador. Al recompensar a los polinizadores con néctar, los animales sin darse cuenta ayudan a la planta con la transferencia de polen. Esta monarca, cubierta de pegajosos granos de polen, está sirviendo como polinizadora.

¡Nos gustan los aceites esenciales, a algunos polinizadores les gustan los aceites florales!

Los aceites florales son una recompensa que muchos tipos de plantas ofrecen a sus polinizadores favoritos:
Abejas de aceite. Los aceites florales son un tipo especial de aceite, diferente de los aceites esenciales, que se producen y presentan a los polinizadores en diferentes partes de las flores de algunas plantas.

Las flores de aceite producen aceite de las glándulas secretoras, o elioforos. Este aceite luego es recolectado por abejas recolectoras de aceite.

Abejas de aceite recoger y transportar el aceite en sus piernas o abdomen. Sus patas a menudo son desproporcionadamente largas para que puedan llegar a las largas espuelas de las flores productoras de aceite. También están cubiertos por una densa zona de pelos aterciopelados que han evolucionado para facilitar la recogida del aceite.

Independientemente de su aspecto exacto, todas estas plantas son visitadas y polinizadas de forma muy especializada por las abejas aceiteras. A diferencia de las abejas melíferas, estas
Abejas de aceite son solitarios y hacen sus nidos en el suelo. Él abejas hembras mezcle los aceites con polen y alimente con esa ‘bola de polen’ a sus larvas. También usan el aceite para forrar, fortalecer e impermeabilizar sus nidos.

Abejas macho aterrizar en el espádice y comienzan a frotar la parte inferior de su abdomen recogiendo fragancias. Parece que las abejas aceiteras macho están allí para recoger el olor, que es absorbido por la densa mancha de pelos en el abdomen. Lo que están haciendo con estos compuestos aromáticos sigue siendo un misterio.

Las plantas usan la energía de la luz solar para producir azúcar a partir de dióxido de carbono y agua, el proceso que se llama fotosíntesis. La mayor parte del azúcar se produce en las hojas, el órgano de la planta que se especializa en captar la luz solar. Desde las hojas, este azúcar viaja a través de los tejidos conductores de la planta hacia las otras partes de la planta, las raíces, los tallos y las flores. Estas partes de la planta luego eliminan el azúcar de los tejidos conductores y lo utilizan para alimentar todos sus procesos metabólicos.

Cada especie de flor tiene su propia fenología (momento de los eventos del ciclo de vida). La cantidad de néctar en una flor depende de la especie. Incluso dentro de una especie, la calidad y cantidad del néctar puede variar según la edad de la flor, la duración de su estación, la cantidad de precipitación, la temperatura ambiente e incluso la hora del día. Por ejemplo, en un estudio de dientes de león en Alberta, los investigadores descubrieron:


Las flores más grandes producen más néctar.


La cantidad y concentración de néctar fue mayor en las flores de 2 días que en las de 1 día.

La mayoría de las flores abren por la mañana y cierran por la tarde, por lo que el néctar no estaba disponible todo el día.


Concentración de azúcar en néctar y valor de azúcar h temperatura creciente.


La alta actividad de recolección de néctar por parte de las abejas coincidió con la producción máxima de azúcar en néctar.

nectario floral.

nectario floral

Un nectario es una glándula secretora de néctar que se encuentra en diferentes lugares de la flor. Los diferentes tipos de nectarios florales incluyen ‘nectarios septales’ que se encuentran en el sépalo, ‘nectarios de pétalos’, ‘nectarios estaminales’ que se encuentran en el estambre y ‘nectarios ginecológicos’ que se encuentran en el tejido ovárico.

Los nectarios también se pueden clasificar como estructurales o no estructurales. Los ‘nectarios estructurales’ se refieren a áreas específicas de tejido que exudan néctar, como los tipos de nectarios florales enumerados anteriormente. Los ‘nectarios no estructurales’ secretan néctar con poca frecuencia a partir de tejidos no diferenciados.

Los polinizadores se alimentan del néctar y, dependiendo de la ubicación del nectario, el polinizador ayuda en la fertilización y el cruzamiento de la planta a medida que rozan los órganos reproductivos, el estambre y el pistilo de la planta y recogen o depositan el polen. El néctar de los nectarios florales a veces se usa como recompensa para los insectos, como las hormigas, que protegen a la planta de los depredadores.

Muchas familias florales han desarrollado un estímulo de néctar. Estos espolones son proyecciones de varias longitudes formadas a partir de diferentes tejidos, como los pétalos o los sépalos. Permiten que los polinizadores se posen en el tejido alargado y lleguen más fácilmente a los nectarios y obtengan la recompensa del néctar.

Hormiga recolectando néctar extrafloral.

Recolección de hormigas extra
néctar floral.

Los nectarios extraflorales son glándulas productoras de néctar físicamente separadas de la flor ubicadas en láminas foliares, pecíolos, raquídeas, brácteas, estípulas, pedicelos, frutos, etc. Su tamaño, forma y secreciones varían según la especie vegetal. El contenido de néctar extrafloral difiere del néctar floral y puede o no fluir en un patrón diario. Se han formulado hipótesis sobre dos funciones para el néctar extrafloral: (1) como órgano excretor de la planta para deshacerse de los desechos metabólicos o (2) para atraer insectos benéficos para la defensa de la planta.

El néctar atrae insectos depredadores que consumen tanto el néctar como los artrópodos herbívoros, que funcionan como guardaespaldas. Las hormigas buscadoras de néctar expulsan a los herbívoros y mejoran el éxito reproductivo de las plantas con nectarios extraflorales. Cuanto mayor sea la importancia del néctar extrafloral para las hormigas, mejor para las plantas, ya que esto aumenta la agresividad de las hormigas hacia los herbívoros.

Algunas de las preguntas más frecuentes incluyen «¿es vómito de abeja melífera?» y «¿es caca de abeja melífera?», y la respuesta a ambas preguntas es no. Entonces, antes que nada, debemos analizar qué es realmente la miel al desglosar cómo se hace.

El proceso real de transformar el néctar de la flor en miel requiere trabajo en equipo. Primero, las abejas obreras recolectoras más viejas salen volando de la colmena en busca de flores ricas en néctar. Usando su probóscide parecida a una paja, una abeja recolectora bebe el néctar líquido de una flor y lo almacena en un órgano especial llamado estómago de miel. La abeja continúa buscando alimento hasta que su estómago de miel está lleno, visitando de 50 a 100 flores por viaje desde la colmena.

La abeja regurgita el néctar modificado.

abeja regurgita
néctar modificado.

En el momento en que los néctares llegan al estómago de miel, las enzimas comienzan a descomponer los azúcares complejos del néctar en azúcares más simples que son menos propensos a la cristalización. Este proceso se llama inversión.

Con el estómago lleno, la abeja recolectora regresa a la colmena y regurgita el néctar ya modificado directamente a una abeja doméstica más joven. La abeja doméstica ingiere la ofrenda azucarada de la abeja recolectora y sus propias enzimas descomponen aún más los azúcares. Dentro de la colmena, las abejas domésticas pasan el néctar de individuo a individuo hasta que el contenido de agua se reduce a alrededor del 20 por ciento. En este punto, la última abeja doméstica regurgita el néctar completamente invertido en una celda del panal.

A continuación, las abejas de la colmena baten sus alas con furia, abanicando el néctar para evaporar el contenido de agua restante; la evaporación también se ve favorecida por la temperatura dentro de una colmena que es constante de 93 a 95 F. A medida que el agua se evapora, los azúcares se espesan en una sustancia reconocible como miel.