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Zarigüeya Biología, Ciclo de Vida, Hábitat

mayo 4, 2022
OpossumEating
Zarigüeya Joeys, Didelphis virginiana

El único marsupial de América tiende a tener mala reputación. Tal vez, es la apariencia de la zarigüeya y su estilo de vida nocturno lo que hace que esta criatura sea tan poco atractiva. Después de todo, ver a una gran criatura parecida a una rata con ojos saltones y un apetito de carroñero en un rayo de luz es simplemente espeluznante.

Sorprendentemente, la respuesta es sí. En comparación con otros tipos de vida silvestre, son muy útiles. Las zarigüeyas no solo juegan un papel esencial en el ecosistema, sino que también pueden ser un activo valioso para su jardín, a pesar de que la mayoría de las personas controlan rápidamente su número.

Las zarigüeyas, a veces llamadas zarigüeyas, benefician a su jardín al librarlo de pequeños insectos y plagas. Como omnívoros, las zarigüeyas consumen una variedad de alimentos. Esto incluye los escarabajos, babosas y caracoles que dañan las plantas del jardín.

Estas criaturas nocturnas también consumen materia vegetal. En general, la zarigüeya prefiere la vegetación caída o podrida a la fresca. Limpiar las frutas y verduras caídas, que pueden albergar enfermedades, es otro beneficio de tener estas criaturas cerca.

Zarigüeya
Didelphis virginiana
Esperanza de vida 4 años
Peso 6-12 libras
Longitud (sin cola) Machos: 32 pulgadas
Hembras: 28 pulgadas
Color Aunque de color gris
sus abrigos pueden variar
de rojo a marrón.
Actividad Mayoritariamente nocturna.
Madurez sexual 6-7 meses
Periodo de gestación 11-13 días
Tamaño de la camada 1-20 Joeys
(alrededor de la mitad sobrevive)
Depredadores adultos Búhos, halcones, zorros rojos,
gatos, perros

En realidad, hay 60 especies de zarigüeyas, y la especie Virginia opossum es nativa de Wisconsin. Este es en realidad el único marsupial, es decir, un animal con bolsa que se encuentra en Canadá y los Estados Unidos.

Las zarigüeyas tienen garras afiladas que les ayudan a cavar en la corteza de los árboles mientras trepan. También tienen una larga cola de agarre que usan como una extremidad adicional durante la escalada. Las extremidades posteriores tienen pulgares oponibles sin garras. Estas colas prensiles no tienen pelo. Las zarigüeyas tienen orejas sin pelo y una nariz rosada al final de su hocico plano y largo.

Las zarigüeyas pueden variar mucho en tamaño. El promedio tendrá aproximadamente el mismo tamaño que un gato doméstico promedio, pero tienden a ser más pequeños en las áreas tropicales y más grandes más al norte. Su pelaje suele ser gris, pero puede ser de negro a marrón o blanco debido a las variaciones en sus pelos protectores. Estos pelos protectores también pueden variar en grosor.

Su boca contiene la mayor cantidad de dientes de cualquier mamífero en América del Norte: 50.

Nido de zarigüeya

Nido de zarigüeya

Aunque una camada de zarigüeyas puede tener hasta 20 joeys, menos de la mitad de estos animales sobrevivirán en promedio. Cuando nacen las zarigüeyas, son tan pequeñas como abejas y completamente indefensas. Joeys se mete en la bolsa de su madre inmediatamente, que es donde se desarrollan y se mantienen seguros. No todas las zarigüeyas recién nacidas llegarán tan lejos. Eventualmente, las zarigüeyas se hacen más grandes y ocasionalmente dejan su bolsa. También montarán a lomos de su madre mientras ella sale en busca de alimento.

Puede encontrar la zarigüeya de Virginia en América del Norte y América Central al este de las Montañas Rocosas. Se extienden desde el sur de Ontario hasta Costa Rica y están expandiendo su área de distribución hacia el norte.

Las zarigüeyas tienden a vivir cerca o en áreas boscosas, particularmente aquellas que están cerca del agua. También se encuentran con frecuencia en las zonas urbanas. Dado que son excelentes escaladores, no es raro que las zarigüeyas aniden dentro de los huecos de los árboles. También se pueden encontrar con frecuencia en madrigueras que anteriormente fueron hechas por diferentes animales.

Las zarigüeyas no construyen refugios por sí mismas, así que también puedes encontrarlas en edificios viejos o cobertizos o en troncos caídos, árboles huecos y cavidades en montones de maleza o rocas. Llevarán material de anidación al refugio elegido.

Zarigüeya comiendo fruta

Zarigüeya comiendo fruta

Las zarigüeyas son carroñeras, lo que significa que comerán cualquier alimento que puedan encontrar. Debido a esto, los hogares humanos los encontrarán con frecuencia, asaltando contenedores de basura y botes de basura. Las zarigüeyas también se alimentan de carroña, por lo que con frecuencia las encontrará atropelladas. Además, estos animales comen frutas, nueces y pasto. Como omnívoros, también cazan pájaros, ratones, gusanos, insectos y serpientes, además de pollos.

Las zarigüeyas tienen un cerebro relativamente pequeño, pero pueden encontrar comida y recordar dónde la encontraron. De hecho, las zarigüeyas obtuvieron mejores resultados que los gatos, ratas, conejos y perros en algunas pruebas de memoria. También pueden recordar cómo saben las sustancias tóxicas o nocivas.

Zarigüeya haciéndose el muerto

Zarigüeya haciéndose el muerto

Quizás el comportamiento de zarigüeya más común es ‘jugar a la zarigüeya’. Este es su mecanismo defensivo que ocurre naturalmente cuando son amenazados por un depredador, como un gato montés, un zorro o un perro. Se tirarán de lado y luego se tumbarán en el suelo. Sus ojos estarán cerrados o mirarán fijamente al espacio. Al mismo tiempo, estos marsupiales extienden la lengua para completar la impresión de que están muertos. Esto ha demostrado ser una forma efectiva de poner a los depredadores en guardia y darles a los animales la oportunidad de escapar.

Las zarigüeyas no suelen ser agresivas, pero tienen una postura defensiva cuando se sienten amenazadas. Si están acorralados, se recostarán o se agacharán y abrirán la boca. Esto muestra tantos dientes como sea posible. Esta acción va acompañada de chillidos o gruñidos que tienden a hacerse más intensos.

Las zarigüeyas también son grandes trepadoras y pasan gran parte de su tiempo en los árboles. Su biología ayuda con sus capacidades de escalada. Si las captura y luego las manipula, las zarigüeyas defecarán con frecuencia y las glándulas en la base de la cola liberarán una secreción de color verde guisante. Las zarigüeyas son en su mayoría nocturnas, típicamente buscando comida después del anochecer. Cuando hace más frío, como durante el invierno, es más probable que estén activos durante el día, ya que necesitan comer más.

Apareamiento de zarigüeya

Apareamiento de zarigüeya

La temporada de reproducción de la zarigüeya de Virginia puede comenzar en diciembre y continuar hasta octubre, y la mayoría de los bebés nacen entre los meses de febrero y junio. Una zarigüeya hembra puede tener de 1 a 3 camadas por año. Durante la temporada de apareamiento, el macho atrae a la hembra haciendo chasquidos con la boca.

De once a trece días después del apareamiento pueden nacer más de 20 crías, aunque una camada promedio consta de 8-9 crías. Los bebés son tan pequeños al nacer que 20 podrían caber en una cucharadita. Cada uno de los «meñiques» sin pelo y de aspecto embrionario. Al nacer, los bebés deben hacer un viaje largo y difícil desde el canal de parto hasta la bolsa, engancharse a una tetina y continuar su desarrollo. La madre ayuda lamiendo el cabello que entra en la bolsa, proporcionando un camino húmedo para que lo sigan los bebés.

Los jóvenes permanecen en la bolsa durante aproximadamente 2 1/2 meses y alrededor de los 55-70 días abren los ojos. A medida que se vuelven demasiado grandes para caber en la bolsa, se suben a la espalda de la madre y son llevados mientras busca comida.

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